I quattro giganti della tecnologia dominano sempre più l’infrastruttura critica di internet via cavo

Dire che le Big Tech controllano internet potrebbe sembrare un’esagerazione. Sempre più spesso, almeno in un certo senso, è letteralmente vero.

Internet può sembrare intangibile, un ambiente post-fisico dove cose come i post virali, i beni virtuali e i concerti del metaverso semplicemente accadono. Ma creare questa illusione richiede una rete di connessioni fisiche davvero gigantesca e in rapida crescita.

La fibra ottica, che trasporta il 95% del traffico internazionale di internet, collega praticamente tutti i data center del mondo, quei vasti magazzini di server dove avviene il calcolo che trasforma tutti quegli 1 e 0 nella nostra esperienza di internet.

Dove queste connessioni in fibra ottica collegano i paesi attraverso gli oceani, consistono quasi interamente in cavi che corrono sott’acqua, circa 1,3 milioni di chilometri (o più di 800.000 miglia) di fili di vetro in fascio che costituiscono l’attuale, fisica rete internet internazionale. E fino a poco tempo fa, la stragrande maggioranza dei cavi sottomarini in fibra ottica installati era controllata e utilizzata dalle compagnie di telecomunicazioni e dai governi. Oggi, non è più così.

In meno di un decennio, quattro giganti della tecnologia – Microsoft, Google Alphabet, Meta (ex Facebook) e Amazon, sono diventati di gran lunga gli utenti dominanti della capacità dei cavi sottomarini. Prima del 2012, la quota di capacità sottomarina in fibra ottica utilizzata da queste aziende era meno del 10%. Oggi, quella cifra è circa il 66%.

E questi quattro hanno appena iniziato, dicono gli analisti, gli ingegneri dei cavi sottomarini e le stesse compagnie. Nei prossimi tre anni, sono sulla buona strada per diventare i principali finanziatori e proprietari della rete di cavi internet sottomarini che collegano i paesi più ricchi e affamati di banda larga sulle rive dell’Atlantico e del Pacifico, secondo la società di analisi dei cavi sottomarini TeleGeography.

Entro il 2024, i quattro dovrebbero avere collettivamente una quota di proprietà in più di 30 cavi sottomarini a lunga distanza, ognuno lungo migliaia di chilometri, che collegano ogni continente del mondo, tranne l’Antartide. Nel 2010, queste aziende avevano una quota di proprietà in un solo cavo di questo tipo, il cavo Unity, in parte di proprietà di Google, che collega il Giappone e gli Stati Uniti.

Le compagnie tradizionali di telecomunicazione hanno risposto con sospetto e persino con ostilità alla domanda sempre più rapace delle compagnie tecnologiche per la larghezza di banda del mondo. Gli analisti dell’industria hanno sollevato preoccupazioni sul fatto che vogliano che i più potenti fornitori di servizi internet e mercati del mondo possiedano anche l’infrastruttura su cui vengono forniti tutti questi servizi. Questa preoccupazione è comprensibile. Immaginate se Amazon possedesse le strade su cui consegna i pacchi.

Ma il coinvolgimento di queste aziende nell’industria della posa dei cavi ha anche abbassato il costo della trasmissione dei dati attraverso gli oceani per tutti, anche per i loro concorrenti, e ha aiutato il mondo ad aumentare la capacità di trasmettere dati a livello internazionale del 41% solo nel 2020, secondo il rapporto annuale di TeleGeography sulle infrastrutture dei cavi sottomarini.

I cavi sottomarini possono costare centinaia di milioni di dollari ciascuno. L’installazione e la manutenzione richiedono una piccola flotta di navi, dalle navi di rilevamento alle navi specializzate nella posa di cavi che impiegano ogni sorta di robusta tecnologia sottomarina per seppellire i cavi sotto il fondo del mare. A volte devono posare il cavo relativamente fragile e in alcuni punti sottile come un tubo da giardino, a profondità fino a 4 miglia.

Tutto questo deve essere fatto mantenendo la giusta tensione nei cavi, ed evitando pericoli diversi come montagne sottomarine, oleodotti e gasdotti, linee di trasmissione ad alta tensione per parchi eolici offshore, e anche relitti di navi e bombe inesplose, dice Howard Kidorf, un socio dirigente di Pioneer Consulting, che aiuta le aziende a progettare e costruire sistemi di cavi in fibra ottica sottomarini.

In passato, la posa dei cavi transoceanici richiedeva spesso le risorse dei governi e delle loro compagnie nazionali di telecomunicazioni. Questo è tutto tranne che spiccioli per i titani della tecnologia di oggi. Insieme, Microsoft, Alphabet, Meta e Amazon hanno versato più di 90 miliardi di dollari in spese di capitale solo nel 2020.

I quattro dicono che stanno posando tutti questi cavi per aumentare la larghezza di banda nelle parti più sviluppate del mondo e per portare una migliore connettività alle regioni sottoservite come l’Africa e il Sud-Est asiatico.

Questa non è tutta la storia. Il loro ingresso nel business della posa della fibra sottomarina è stato ispirato dal crescente costo di acquisto di capacità su cavi di proprietà di altri, ma ora è guidato dalla loro stessa insaziabile domanda di sempre più terabyte di larghezza di banda, dice

Timothy Stronge, vicepresidente della ricerca di TeleGeography. Questo ha reso i profitti molto sottili per gli attori tradizionali dell’industria della posa dei cavi, come NEC, ASN e SubCom, aggiunge. (Ha fatto lo stesso con i profitti dei grossisti di capacità sui cavi sottomarini, come Tata e Lumen).

Costruendo i propri cavi, i giganti della tecnologia stanno risparmiando nel tempo i soldi che avrebbero dovuto pagare ad altri operatori di cavi. Ciò significa che le aziende tecnologiche non hanno bisogno di far funzionare i loro cavi con un profitto perché l’investimento abbia un senso finanziario.

Un lavoratore porta una boa lungo un cavo in fibra ottica da una nave che posa il cavo Marea sulla spiaggia di Arrietara, vicino a Bilbao, Spagna, nel 2017. Foto: Vincent West/REUTERS

Infatti, la maggior parte di questi cavi finanziati da Big Tech sono collaborazioni tra rivali. Il cavo Marea, per esempio, che si estende per circa 4.100 miglia tra Virginia Beach negli Stati Uniti e Bilbao, Spagna, è stato completato nel 2017 ed è parzialmente di proprietà di Microsoft, Meta e Telxius, una filiale di Telefónica, la telecom spagnola. Nel 2019, Telxius ha annunciato che Amazon ha firmato un accordo con la società per utilizzare una delle otto coppie di fili di fibra ottica in quel cavo. In teoria, questo rappresenta un ottavo della sua capacità di 200 terabit al secondo, sufficiente per lo streaming di milioni di film in HD contemporaneamente.

Meta lavora con partner globali e locali su tutti i suoi cavi sottomarini, così come con altre grandi aziende tecnologiche come Microsoft, dice Kevin Salvadori, vice presidente delle infrastrutture di rete della società.

Condividere la larghezza di banda tra i concorrenti aiuta a garantire che ogni azienda abbia capacità su più cavi, ridondanza che è essenziale per mantenere l’Internet mondiale in funzione quando un cavo è interrotto o danneggiato. Questo accade circa 200 volte all’anno, secondo il Comitato internazionale per la protezione dei cavi, un gruppo no-profit. (Riparare i cavi danneggiati può essere uno sforzo enorme che richiede le stesse navi che hanno posato il cavo, e può richiedere settimane). Condividere i cavi con concorrenti apparenti – come fa Microsoft con il suo cavo Marea, è la chiave per assicurarsi che i suoi servizi cloud siano disponibili quasi tutto il tempo, qualcosa che Microsoft e altri fornitori di cloud promettono esplicitamente nei loro accordi con i clienti, dice Frank Rey, direttore senior dell’infrastruttura di rete Azure di Microsoft.

Lavori sul cavo Marea sulla spiaggia di Arrietara nel 2017. Foto: Ander Gillenea/Agence France-Presse/Getty Images

Ma la struttura di questi accordi serve anche ad un altro scopo. Riservare una certa capacità ai vettori di telecomunicazioni come Telxius è anche un modo per evitare che i regolatori si facciano l’idea che queste aziende tecnologiche americane siano esse stesse delle telecomunicazioni, dice il signor Stronge. Le aziende tecnologiche hanno trascorso decenni sostenendo sulla stampa e in tribunale che non sono “vettori comuni” come le telco e se lo fossero, li esporrebbe a migliaia di pagine di regolamenti particolari a quello status.

“Non siamo un vettore e non vendiamo nessuna delle nostre larghezze di banda per fare soldi”, dice il signor Salvadori. “Siamo e continuiamo ad essere un grande acquirente di capacità sottomarina dove è disponibile, ma in luoghi dove non è disponibile e ne abbiamo bisogno, siamo abbastanza pragmatici, e se dobbiamo investire per farlo accadere, lo faremo”, aggiunge.

C’è un’eccezione delle grandi aziende tecnologiche che collaborano con i rivali sull’infrastruttura subacquea di internet. Google, unico tra le grandi aziende tecnologiche, è già proprietario di tre diversi cavi sottomarini, a questo totale è previsto da TeleGeography di raggiungerne sei entro il 2023.

Google ha rifiutato di rivelare se ha o condividerà la capacità su uno di questi cavi con qualsiasi altra azienda.

Google’s Curie subsea cables landing in Valparaíso, Chile. Photo: Google

Google ha costruito e sta costruendo questi cavi esclusivamente di proprietà e gestiti per due motivi, dice Vijay Vusirikala, un direttore senior di Google responsabile di tutte le infrastrutture in fibra sottomarine e terrestri della società. Il primo è che l’azienda ne ha bisogno per rendere i propri servizi, come la ricerca di Google e lo streaming di YouTube, veloci e reattivi. Il secondo è quello di ottenere un vantaggio nella battaglia per i clienti per i suoi servizi cloud.

Tutti questi cambiamenti di proprietà dell’infrastruttura di internet sono un riflesso di ciò che già sappiamo sul dominio delle piattaforme internet da parte di big tech, dice Joshua Meltzer, un senior fellow della Brookings Institution specializzato in commercio digitale e flussi di dati.

La capacità di queste aziende di integrarsi verticalmente fino al livello dell’infrastruttura fisica di internet stesso riduce il loro costo per fornire tutto, da Google Search e i servizi di social networking di Facebook ai servizi cloud di Amazon e Microsoft. Allarga anche il fossato tra loro e qualsiasi potenziale concorrente.

“Dovete immaginare che questo investimento li renderà alla fine più dominanti nelle loro industrie, perché possono fornire servizi a costi sempre più bassi”, dice il signor Meltzer.

Christopher Mims

https://www.wsj.com/amp/articles/google-amazon-meta-and-microsoft-weave-a-fiber-optic-web-of-power-11642222824

Scelto da Alessia, tradotto e curato da Jean Gabin