Gli scienziati stanno ricercando la controversa possibilità che gli emoderivati ricavati dai giovani possano essere usati dagli anziani per invertire il processo di invecchiamento. Questo secondo Newsweek https://www.newsweek.com/2021/04/16/can-blood-young-people-slow-aging-silicon-valley-has-bet-billions-it-will-1581447.html

Per anni era rimasta nella scatola delle teorie della cospirazione, ora invece diventa una parte della scienza moderna, così dice il rapporto. La “geroscience” cerca di capire i meccanismi molecolari, i fattori di rischio e le comuni patologie croniche legate alla vecchiaia. Il suo obiettivo è quello di manipolare il processo di invecchiamento stesso e, nel processo, ritardare o evitare l’insorgenza di molte delle malattie più associate all’invecchiamento”, dice Newsweek.

Una grande azienda biotecnologica, la Grifols, si dice sia responsabile di almeno sei studi in “fase 2” completati o in corso per trattare una vasta gamma di malattie legate all’età, tra cui l’Alzheimer e il Parkinson, utilizzando sangue o emoderivati ricavati da donatori giovani. Il rapporto afferma che ci sono stati risultati promettenti negli studi in cui è stato iniettato il sangue dei topi giovani nei topi vecchi. Se gli scienziati alla fine dovessero avere successo nel bloccare l’invecchiamento con l’uso di “sangue giovane”, tutto questo porrebbe serie questioni etiche. La storia ha anche scatenato discussioni perché è sempre circolata una vecchia teoria cospirazionista in merito ad un mercato che illecitamente traffica il sangue di bambini.

All’inizio di quest’anno, Grifols ha chiuso un affare da 146 milioni di dollari per acquistare Alkahest. Quest’ultima società fondata dal neuroscienziato dell’Università di Stanford Tony Wyss-Coray, insieme a Saul Villeda, negli ultimi sei anni hanno identificato più di 8.000 proteine nel sangue che possono diventare potenziali terapie.
Alkahest e un numero crescente di altre startup sulla geroscienza segnalano un cambiamento di metodo per trattare gravi malattie. Piuttosto che concentrarsi esclusivamente sull’eziologia delle singole malattie (come le malattie cardiache, il cancro, l’Alzheimer e l’artrite) i geroscienziati stanno cercando di capire come queste malattie si riferiscono al singolo fattore di rischio più grande di tutti: l’invecchiamento umano. Il loro obiettivo è quello di manipolare il processo di invecchiamento stesso e, nel processo, ritardare o evitare l’insorgenza di molte delle malattie comunemente associate all’invecchiamento.

Fino a poco tempo fa, “le persone che lavorano sulle malattie non pensavano che l’invecchiamento fosse modificabile”, dice Felipe Sierra, “Questo è in realtà ciò che molti libri di medicina dicono: Il principale fattore di rischio per le malattie cardiovascolari è l’invecchiamento, ma non possiamo cambiare l’invecchiamento, quindi parliamo di colesterolo e obesità. Per l’Alzheimer, l’invecchiamento è il principale fattore di rischio, ma parliamo dell’accumulo di proteine beta-amiloidi nel cervello. Ora questo sta cominciando a cambiare”.
Il risultato è un enorme afflusso di investimenti, un’esplosione di ricerca su ciò che precisamente va sistemato nel nostro corpo quando invecchiamo e la promessa di risultati clinici lungo il percorso.

Nei mesi precedenti la pandemia, gli investitori hanno raccolto miliardi di dollari per finanziare le biotecnologie volte a commercializzare la nuova scienza. Alcune aziende biotech stanno sviluppando farmaci e infusioni progettati per pulire le cellule zombie e la spazzatura metabolica che si accumulano con l’età. Altre sperano di infondere nuovo vigore a componenti cellulari in declino, come le cellule staminali, o di spronare il corpo ad azioni benefiche aggiungendo ormoni o proteine che diminuiscono con l’età. Il NIA, sotto il suo direttore, Richard Hodes, ha recentemente annunciato piani di investimenti di circa 100 milioni di dollari nei prossimi cinque anni sulla ricerca di base volta a comprendere la “senescenza cellulare”. “Non avete idea di quante persone sono interessate a investire denaro nella longevità”, ha detto Nir Barzilai, il direttore fondatore dell’Istituto per la ricerca sull’invecchiamento presso l’Albert Einstein College of Medicine della Yeshiva University, e fondatore di una società che mira alla salute mitocondriale. “Ci sono miliardi di dollari”.

Anche se la stragrande maggioranza di questi sforzi rimane in sviluppo preclinico, molti sono recentemente entrati in fase di test per il FDA e potrebbero potenzialmente arrivare sul mercato in pochi anni. Alcuni ipotizzano che stanno già comparendo sul mercato nero, sollevando la preoccupazione che i venditori ambulanti stiano vendendo l’oro anti-età. Altri, nel frattempo, si preoccupano di cosa potrebbe accadere se questi farmaci mantenessero davvero le loro promesse: i giovani poveri saranno costretti a vendere il loro sangue agli anziani miliardari? Le magiche pillole anti-invecchiamento diventeranno normali per i ricchi di Park Avenue e Hollywood, come i lifting, i trapianti di capelli e le iniezioni di botox? Il resto di noi poveri vecchi saremo costretti a vederli ringiovanire mentre noi siamo lasciati ad appassire e morire?

Hacking della vecchiaia
Invecchiare di solito non finisce bene. Nonostante i massicci traguardi raggiunti nell’aspettativa della vita umana – negli ultimi 150 anni è quasi raddoppiata in molte nazioni sviluppate, anche se è diminuita nell’ultimo anno a causa della pandemia – non abbiamo ancora trovato un modo per fermare l’inesorabile pedaggio che il tempo impone ai nostri corpi. Quando invecchiamo, il nostro sistema immunitario comincia a crollare, creando uno stato di infiammazione di basso livello che sopprime la rigenerazione cellulare e porta a quei dolori. Possiamo vivere più a lungo, ma stiamo soffrendo. Poiché i nostri mitocondri cessano di produrre efficacemente energia per le nostre cellule, passiamo molti di quegli anni extra duramente conquistati facendo sonnellini pomeridiani. Mentre le nostre cellule staminali diventano letargiche e quiescenti, la nostra massa muscolare si riduce e le nostre ossa diventano sempre più fragili. In breve, il nostro corpo cade a pezzi. Il primo accenno di come funziona la biologia dell’invecchiamento proviene da una serie di esperimenti di laboratorio, alla fine degli anni ’80 e all’inizio degli anni ’90, studi su gemelli identici avevano già dimostrato che circa il 30% della longevità negli esseri umani poteva essere attribuita alla genetica. Ma la maggior parte degli scienziati credeva che il processo di invecchiamento fosse un fenomeno troppo complesso per essere modulato semplicemente modificando un paio di geni o prendendo una pillola.

Poi nel 1993, Cynthia Kenyon, una biologa dell’Università della California a San Francisco, raddoppiò la durata della vita di un verme da tre settimane a sei mutando un singolo gene. Il lavoro suggerì l’idea di creare farmaci che potessero aumentare la longevità senza mirare a malattie specifiche. Quel lavoro suggerì che il processo di invecchiamento stesso potesse essere manipolato.

Sempre in https://www.newsweek.com/2021/04/16/can-blood-young-people-slow-aging-silicon-valley-has-bet-billions-it-will-1581447.html c’è tutta una lunghissima descrizione degli esperimenti avvenuti negli ultimi anni.

Rimane il problema che un farmaco per essere approvato dalla FDA deve mirare a una malattia specifica, infatti alcuni gerontologi hanno scelto di curare il diabete al fine di creare una nuova classe di farmaci approvati dalla FDA. Se gli studi in corso confermeranno la sua efficacia e vincerà l’approvazione, creerà una categoria completamente nuova di farmaci che, piuttosto che trattare malattie specifiche, lavorerà per prevenire che il nostro corpo si deteriori ulteriormente una volta che abbiamo già sviluppato questa malattia.

I biologi molecolari hanno scoperto un secondo modo importante per manipolare il processo di invecchiamento nei primi anni 2000, hanno sequenziato dei genomi e sono approdati a mTOR, una variante genetica anti-età chiamata rapamicina, che è ora in fase di sperimentazione clinica.

Un terzo approccio aumenterebbe la produzione di un enzima chiamato AMP-Kinase, che modula i processi cellulari come la crescita e il metabolismo, in base al livello di energia disponibile per il consumo. Anch’esso è emerso negli ultimi anni come un altro obiettivo promettente, insieme a molte altre molecole, ormoni e proteine che sembrano diminuire con l’età e che svolgono un ruolo chiave nella riparazione cellulare, rigenerazione, protezione e funzione efficiente.

I tanti esperimenti di laboratorio sui topi e sulla parabiosi di Wyss-Coray e Villeda ebbero riscontro quando il miliardario cinese Chen Din-hwa, sul suo letto di morte affetto dal morbo di Alzheimer avanzato, ricevette infusioni di plasma sanguigno per una condizione medica non correlata. Nelle ore che seguirono il vecchio divenne sorprendentemente sveglio e coerente, permettendo ai suoi cari di godere di alcuni preziosi momenti finali di connessione. Il sangue sembrava aver avuto un effetto straordinariamente ristoratore sul vecchio, proprio come era successo ai topi di Wyss-Coray. Questo innescò la nascita degli investimenti e delle società che studiano i benefici effetti del plasma sanguigno. Il vero lavoro di scoprire precisamente cosa c’era nel sangue che causava questa notevole trasformazione era solo all’inizio.

Chimica dell’invecchiamento
Negli anni successivi ai primi esperimenti sui topi, Villeda, Wyss-Coray e un certo numero di ricercatori indipendenti hanno identificato una serie di proteine che sembrano avere promettenti effetti riparatori e quelle che al contrario hanno effetti dannosi. Se il DNA è il progetto del corpo, le proteine sono i suoi materiali da costruzione. Queste molecole essenziali, composte da aminoacidi, non sono solo il materiale fondamentale da cui costruiamo le cellule di ossa, pelle, muscoli e cervello. Sono anche le unità utilizzate per produrre ormoni e altri agenti di segnalazione a livello molecolare che portano messaggi da una parte all’altra del corpo. Con l’età, sembra che molte delle proteine di cui abbiamo bisogno per funzionare in modo efficiente diminuiscano, mentre le proteine che non sono buone per noi si accumulano in luoghi scomodi e ingombrano il lavoro.
Villeda ha isolato una molecola presente nei topi che blocca la rigenerazione delle cellule cerebrali e promuove il declino cognitivo. La molecola sembra essere connessa al graduale crollo del sistema immunitario legato all’età, e quando viene iniettata nel sangue di topi più giovani, queste molecole proinfiammatorie possono compromettere la cognizione. E nel maggio 2019, Wyss-Coray ha dimostrato che era possibile bloccare l’attività di un’altra proteina che si accumula con l’età, innescando un potente effetto riparatore e migliorando notevolmente le prestazioni dei topi anziani su test che misurano la memoria e le capacità cognitive. Al contrario, Villeda ha recentemente scoperto una proteina che promuove l’apprendimento e la memoria nei topi giovani. Karsenty della Columbia ha identificato un potente ormone che previene la depressione e migliora la memoria, tra le altre cose, ma che sembra diminuire con l’età. Negli esseri umani, l’ormone scende precipitosamente dopo i 50 anni.

Ancora non sappiamo se Alkahest riuscirà a produrre il farmaco e a capirne i dosaggi, ma di fatto i risultati hanno suggerito che le infusioni di plasma sanguigno hanno rallentato il declino cognitivo e funzionale nei pazienti che soffrono del morbo di Alzheimer. Gli studi suggeriscono che il sangue promuove la crescita di nuove cellule cerebrali e riduce la neuroinfiammazione. L’azienda ha anche prove in varie fasi di sviluppo per trattare il Parkinson, la demenza e il recupero post-operatorio, e ha isolato una varietà di molecole presenti nel sangue vecchio che prevede di modulare con farmaci.

Sempre Alkahest sta studiando una nuova classe di farmaci “anti-invecchiamento” chiamati “senolitici”, che mirano a eliminare le cellule senescenti “zombie” che si accumulano con l’età. Le cellule senescenti sono quelle che hanno smesso di dividersi e secernono fattori proinfiammatori che sopprimono i normali meccanismi di riparazione cellulare e creano un ambiente tossico per i loro vicini. L’azienda più importante per commercializzare questo meccanismo, Unity Biotech, ha raccolto più di 220 milioni di dollari ed è diventata pubblica al NASDAQ nel 2018. Anche se il suo farmaco per l’osteoartrite del ginocchio è stato interrotto dopo prove deludenti di fase 2, un altro farmaco senolitico volto a trattare il declino della vista legato all’età è attualmente in corso; i risultati delle prove di fase 1 sono attesi entro luglio.

Molti altri farmaci sono in sviluppo, mirano a dimostrare che la metformina può ritardare l’insorgenza di malattie croniche legate all’età, come le malattie cardiache, il cancro e la demenza, in quelli già afflitti.
Nonostante l’eccitazione, è troppo presto per festeggiare. I dati sul fatto che la metformina funzioni nelle persone sane non sono definitivi. E i senolitici e le frazioni del plasma sanguigno devono ancora essere testati su una vasta porzione di pazienti.

Se gli scienziati alla fine avranno successo, l’hacking dell’invecchiamento solleverà preoccupanti questioni etiche, in particolare quando si tratta di sangue giovane.